“Early and adult social environments shape sex-specific actuarial senescence patterns in a cooperative breeder”

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Vérane Berger, Jean-François Lemaître, Dominique Allainé, Jean-Michel Gaillard, and Aurélie Cohas (Oct 2018)

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Individuals from social species typically show a slow growth, a delayed age at first reproduction, and a long life compared to individuals from non-social species with similar size. In cooperative breeders such as meerkats, wolves, or beavers, helpers assist a dominant pair to raise pups. So far, whether sociality influences actuarial senescence (i.e. the age-specific decrease in survival) remains unknown, although helpers take care of pups, which contributes to decreasing the amount of energy that dominants allocate to parental care. We can thus expect that the presence of helpers delays and slows down senescence.

A team of researchers from the University of Lyon combined their expertise in demography and sociality to test this expectation in a cooperative breeder, the Alpine marmot. They found that the beneficial effect of helpers depended on the timing of the help. Having helpers as adult slowed down much senescence more than having helpers early in life. Moreover, the benefits of being helped was sex-specific, with actuarial senescence reduced in females but not in males.

Their work emphasizes that sociality influences senescence but that the benefits in terms of reduced senescence are sex-specific and depend on when help occurs. These findings have important theoretical implications on current evolutionary theories of ageing, which do not include yet a social component.


Sociality modulates life history traits through changes in resource allocation to fitness-related traits. However, how social factors at different stages of the life cycle modulate senescence remains poorly understood. To address this question, we assessed the influence of social environment in both early life and adulthood on actuarial senescence in the Alpine marmot, a cooperative breeder. The influence of helpers on actuarial senescence strongly differed depending on when help was provided, and on the sex of the dominant. Being helped when adult slowed down senescence in both sexes. However, the effect of the presence of helpers during the year of birth of a dominant was sex-specific. Among dominants helped during adulthood, females born in the presence of helpers senesced slower, whereas males senesced faster. Among dominants without helpers during adulthood, females with helpers at birth senesced faster. Social environment modulates senescence, but acts differently between sexes and life stages.

Résumé : Les environnements sociaux précoce et adulte déterminent les patrons de sénescence actuarielle spécifiques aux sexes chez une espèce à reproduction coopérative

La socialité détermine les traits d’histoire de vie par des modifications de l’allocation des ressources aux traits liés à la valeur sélective. Cependant, l’influence des facteurs sociaux à différentes étapes du cycle de vie sur la sénescence reste encore largement méconnue. Afin de répondre à cette question, nous avons mesuré l’influence de l’environnement social précoce et adulte sur la sénescence actuarielle chez la marmotte alpine, une espèce pratiquant l’élevage coopératif. L’influence d’auxiliaires sur la sénescence actuarielle diffère très fortement selon le moment du cycle de vie où l’aide est apportée et selon le sexe du dominant. Recevoir de l’aide durant la vie adulte ralentit la sénescence dans les deux sexes. Cependant, l’effet de la présence d’auxiliaires à la naissance du dominant diffère entre sexes. Parmi les dominants qui ont reçu de l’aide durant leur vie adulte, les femelles nées avec des auxiliaires vieillissent plus lentement alors que les mâles vieillissent plus vite. Parmi les dominants qui n’ont pas bénéficié d’auxiliaires durant leur vie adulte, les femelles nées avec des auxiliaires vieillissent plus vite. L’environnement social détermine donc la sénescence, mais les effets diffèrent selon le sexe et les étapes de vie.